海洋雪

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在深海中,由有機物所組成的碎屑向雪花一樣不斷飄落,稱作海洋雪。海洋雪主要由有機物碎屑所組成,起源於海洋上部透光層的有機物生産活動。

海洋雪的組成包括:已死或將死的動植物(浮游生物)、原生生物(如硅藻)、細菌、糞便顆粒、泥沙和塵土等。“雪花”(多成團或絲)是較小的顆粒被含多糖的黏性物質粘在一起形成的大的聚集體。這種多糖稱作“透明胞外聚合物顆粒”(transparent exopolymer particles, TEPs),是由細菌浮游生物產生的天然聚合物。隨時間推移,這些聚集體直徑可長到幾釐米,需要幾週時間才能飄到海底。

然而,海洋雪中大多數的有機物不能到達海底,而是在頭1000米飄浮過程中,被微生物浮游動物和其它濾食性動物消費掉。由此,海洋雪可以被視作深海和底棲生態系統的基礎,因爲陽光不能到達這裏,深海生物嚴重依賴海洋雪作爲能量來源。在上層海水中未被消費掉的少量物質進入了海底表面的輭泥,進一步被生物活動降解。

海洋雪目前得到微生物學家的重視,因爲上面附著有微生物群落。最近研究發現被海洋雪運輸的細菌可能和以前從海底分離出的細菌交換基因。在這樣廣大的區域裏也許存在尚未被發現的適應高壓、低溫的物種,能夠應用於生物工程或者製藥

海洋雪的產量隨光合作用強度和洋流季節性地波動,也就是說春天更大一些,因此一些深海動物的繁殖周期與此同步。

在全球碳循環中,海洋雪的作用可能在一定程度上減輕溫室效應:大氣中以二氧化碳形式存在的碳被浮游植物固定,隨後以海洋雪的形式被傳送到洋底,在很長時間内不會再進入大氣。大洋溫度的不斷上升可能引起海水的進一步分層,並導致深海碳儲藏率的下降。