哈伯特顶点

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美国石油产量曲线
石油顶峰研究协会ASPO制作的产量预测曲线

在1953年,美国地质学家哈伯特(King Hubbert)大胆预言,美国石油生产速率将于60年代末至70年代初左右达到顶峰,达到了顶峰之后就会一直下降。这种情形叫做哈伯特顶点(Hubbert's peak)或石油顶峰、油峰(Peak Oil)。石油顶峰的概念并不等同于石油枯竭(oil depletion)。石油顶峰意指石油出产率(每年生产桶数)达到最高点,石油枯竭意指石油蕴藏量与供应下滑的现象。

由于当代经济活动大多依赖石油,因此有观察家预言,石油顶峰之后的石油出产率下滑阶段,将会因油价攀升而对全球经济造成负面影响。

对于何时会发生石油顶峰,则有许多不同预测。乐观的预测认为石油顶峰之后的产量下跌现象会发生在2020年之后,而到那时人类已经有替代能源可以因应,所以影响不会如预期之大。悲观的预测认为石油顶峰应发生在2007年之后,即使尚未发生,也是不久的事。哈伯特当年预测美国的石油顶峰会在1970年发生,但后来因水力压裂技术让美国产油量再度增加。

石油顶峰的理论是来自对油田开采过程的观察所衍生出来的。对个别的油田而言,当油田刚被发现,石油出产很低,因为需要一定的时间来安装开采石油的设备。逐渐,被开发的油井越来越多,石油出产率也跟着上升。到某一段时间,出产率达到了顶点:即使再挖油井或使用更发达的技术也无法增加石油出产率。达到了出产顶峰以后,石油出产率缓慢地下降,一直到抽取石油、运输油桶、加工原油总计耗费的能量超越了抽取的石油能产生出的能量。到了这个时候,不值得再继续开发该油田。无论石油价格高低,这个情形都会发生。

类似的现象也在其他不再生资源上出现,包括水源、其他矿物等。

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