哈伯特頂點

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美國石油產量曲線
石油頂峰研究協會ASPO製作的產量預測曲線

在1953年,美國地質學家哈伯特(King Hubbert)大膽預言,美國石油生產速率將於60年代末至70年代初左右達到頂峰,達到了頂峰之後就會一直下降。這種情形叫做哈伯特頂點(Hubbert's peak)或石油頂峰、油峰(Peak Oil)。石油頂峰的概念並不等同於石油枯竭(oil depletion)。石油頂峰意指石油出產率(每年生產桶數)達到最高點,石油枯竭意指石油蘊藏量與供應下滑的現象。

由於當代經濟活動大多依賴石油,因此有觀察家預言,石油頂峰之後的石油出產率下滑階段,將會因油價攀升而對全球經濟造成負面影響。

對於何時會發生石油頂峰,則有許多不同預測。樂觀的預測認為石油頂峰之後的產量下跌現象會發生在2020年之後,而到那時人類已經有替代能源可以因應,所以影響不會如預期之大。悲觀的預測認為石油頂峰應發生在2007年之後,即使尚未發生,也是不久的事。哈伯特當年預測美國的石油頂峰會在1970年發生,但後來因水力壓裂技術讓美國產油量再度增加。

石油頂峰的理論是來自對油田開採過程的觀察所衍生出來的。對個別的油田而言,當油田剛被發現,石油出產很低,因為需要一定的時間來安裝開採石油的設備。逐漸,被開發的油井越來越多,石油出產率也跟著上升。到某一段時間,出產率達到了頂點:即使再挖油井或使用更發達的技術也無法增加石油出產率。達到了出產頂峰以後,石油出產率緩慢地下降,一直到抽取石油、運輸油桶、加工原油總計耗費的能量超越了抽取的石油能產生出的能量。到了這個時候,不值得再繼續開發該油田。無論石油價格高低,這個情形都會發生。

類似的現象也在其他不再生資源上出現,包括水源、其他礦物等。

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