私掠

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一艘法国私掠船正在战斗

私掠是指由国家颁发私掠许可证,授权个人攻击或劫掠他国船只的行为。执行私掠的船只通常被称为私掠船或武装民船,船长通常被称为私掠船长。严格来说,只有在战时,私掠行为才是被允许的。在16至19世纪间,武装民船通常被认为是属于国家海上武装力量的一部分。

私掠船通常被利用来破坏敌国的海上贸易线。对于海上力量弱小的国家来说,这是一种战胜强大敌人的好办法。不少国家使用这种方法在不花费大量经费的情况下,建立起自己的海上武装力量,同时还培养了大量优秀水手军官。私掠船攻击敌船所获得的货物通常会在指定地点拍卖。其收入按照一定比例归船长船员和授权国(皇室)所有。必要的时候,私掠船还会被征调为军舰参加战斗。例如1588年,英国著名的私掠船长弗朗西斯·德雷克Francis Drake)就作为副指挥参加了击败西班牙无敌舰队的英西大海战。

一张法国颁发的私掠许可证

私掠船的船员通常鱼龙混杂,有原商船船员、海盗罪犯赌徒等等,但船上的要求就比商船严格得多。而且私掠许可证就像一个契约,控制着私掠行动,比如只能针对某个国家,只能在某个海域攻击等等。这和海盗有着本质的区别。如果私掠船长破坏了该契约,就很可能被要求赔偿对方的损失甚至被取消许可证。历史上,一些私掠船长和船员因为攻击了己国或友好国的船只而最终成为了真正的海盗,比如威廉·基德William Kidd),他最后被己国通缉、逮捕并判处死刑。

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