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字位字素英语grapheme)这个术语,是由语音学里的“音位”(音素)类推到文字学的。在拼音文字系统当中,“字位”是最小的,数量最少的区别性单位。“字位”是一个抽象单位。例如:字位<a>,无论它的形式是A,a,或是α,它们都区别于b,c,d等等,所以,A,a,α仍然属于一个单位,为组成<a>字位的成员。组成一个字位的成员叫“字位变体”(字素变体)(allographs).

计算一个文字系统的规模时,是以字位这个最小单位来计算的,而不是以字位变体。如:英文字母表当中虽然印有52个大小写变体,但是仍然说英文字母有26个,即26个字位。

计算汉字数量时,通常是按照字形来计算的,即将一个代表相同语音语义的字的简化,繁体,异体,新字形,旧字形等等分别进行计算。这种计算方式实为是在计算变体。所以,长期以来错误地把大型字典里收入的字形数看作是汉字系统的规模。

2004年德国有人对几本大型汉语字典收录的变体数量进行了研究,得出的结果是:

1. 经过几千年的积累,汉字系统的规模(总量)为:26,000左右个单位(类似拼音文字系统的字位单位);

2. 《康熙字典》(42,176字(不包《备考》里的音义不详字))、《汉语大字典》(54,709字)、《中华字海》(85,586字)、台湾教育部《异体字字典》(106,000多)收字数量的差别在于:后出版的字典大量地增加变体,及不应该算作字和汉语汉字的符号(不成字的部件;日、朝、越及中国少数民族仿汉字造的字符等等),而字位单位数量并没有增加多少。这四本字典的核心部分(字位单位数)是基本相当的,《康熙字典》只少约1,000个。